Encelado, uno dei satelliti naturali di Saturno, ha affascinato astronomi e astrobiologi per molti anni. Questa grande sfera del diametro di 500 km ha un geologismo attivo che ci fa sospettare l'esistenza di un vasto oceano subglaciale che bagna l'intero globo. All'arrivo nel sistema di Saturno nel 2004, l'astronave Cassini della NASA ha individuato geyser di vapore acqueo, gas e ghiaccio in fuga dal Polo Sud, confermando la presenza di un vasto specchio d'acqua. sotterranea. In questo ambiente che contiene molecole organiche, la vita potrebbe essersi sviluppata e una delle prossime missioni della NASA proverà a saperne di più sull'argomento.

Polvere soffiata nello spazio

Mentre la navicella spaziale Cassini si è concentrata sul pianeta anello, ha anche studiato ampiamente i suoi principali satelliti Titano ed Encelado. I potenti geyser che riempiono il suo polo sud soffiano nello spazio del vapore acqueo, granelli di ghiaccio, sali e altre particelle il cui flusso è stato registrato dagli strumenti Cassini. La sonda individuò anche i granelli di ghiaccio che sfuggirono alla gravità di Encelado nell'anello di Saturno E, considerato l'anello più grande e più esterno fino alla scoperta dell'anello di Phoebe., nel 2009. L'analisi iniziale del vapore e dei granelli di ghiaccio emessi da Encelade aveva identificato la presenza di grandi molecole organiche composte da atomi di carbonio, idrogeno e azoto.

Sebbene la missione Cassini sia terminata a settembre 2017, i dati restituiti sulla Terra dalla sonda sono ancora in fase di analisi. Un team della Libera Università di Berlino ha rianalizzato quelli forniti dal Cosmic Dust Analyzer (CDA), uno strumento dotato di uno spettrometro di massa. Sono stati in grado di determinare la composizione di alcuni granelli di ghiaccio che ruotano nell'anello E e rintracciarne l'origine.

Il percorso della materia organica su Encelade. Credito: NASA / JPL-Caltech

I ricercatori che pubblicano i loro risultati negli Avvisi mensili della Royal Astronomical Society hanno scoperto molecole contenenti idrogeno e atomi di ossigeno e nuclei aromatici in una piccola frazione dei granelli di ghiaccio. Contrariamente alla ricerca precedente, qui non si tratta di grandi blocchi molecolari che "galleggiavano" nell'oceano sotterraneo di Encelado. Si tratta di mattoni organici più piccoli che prima si diluivano nell'oceano e poi evaporavano sulla superficie dell'acqua prima di condensarsi e aggregarsi con i granelli di ghiaccio.

La vita è possibile su Encelade?

Se uno rappresenta, dentro e intorno a Encelade, sono stati identificati metano, anidride carbonica, ammoniaca, ossigeno e idrogeno molecolare, nonché diversi composti aromatici e sali di sodio. Questi elementi sono alla base della sintesi degli aminoacidi sulla Terra che consentono di formare le proteine, vale a dire le basi di tutti i processi legati alla Vita. Aggiungete a ciò la presenza di acqua, rappresentata dall'oceano sub-glaciale, e l'energia proveniente dalle aperture idrotermali che popolano il fondo dell'oceano ed Encelado diventa un territorio molto favorevole allo sviluppo della vita. In ogni caso, protegge le migliori condizioni di abitabilità del sistema solare con l'Europa (un satellite di Giove) che presenta un profilo quasi simile.

Encelade

Il flusso di particelle e polvere che fuoriesce da Encelado. Credito: NASA

Explorer Encelado potrebbe anche aiutare a capire come appariva la vita sulla Terra. Prevalgono due ipotesi riguardanti il ​​nostro pianeta: la prima, chiamata panspermie, propone che i precursori delle molecole biologiche siano stati consegnati sulla Terra grazie a meteoriti e comete. Il secondo stima che gli aminoacidi potrebbero essersi formati nella prima atmosfera della Terra o nelle profondità oceaniche vicino alle aperture idrotermali. Numerosi argomenti alimentano questa seconda opzione nota come biogenesi.

Encelado, uno dei satelliti naturali di Saturno, ha affascinato astronomi e astrobiologi per molti anni. Questa grande sfera del diametro di 500 km ha un geologismo attivo che ci fa sospettare l'esistenza di un vasto oceano subglaciale che bagna l'intero globo. All'arrivo nel sistema di Saturno nel 2004, l'astronave Cassini della NASA ha individuato geyser di vapore acqueo, gas e ghiaccio in fuga dal Polo Sud, confermando la presenza di un vasto specchio d'acqua. sotterranea. In questo ambiente che contiene molecole organiche, la vita potrebbe essersi sviluppata e una delle prossime missioni della NASA proverà a saperne di più sull'argomento.

Polvere soffiata nello spazio

Mentre la navicella spaziale Cassini si è concentrata sul pianeta anello, ha anche studiato ampiamente i suoi principali satelliti Titano ed Encelado. I potenti geyser che riempiono il suo polo sud soffiano nello spazio del vapore acqueo, granelli di ghiaccio, sali e altre particelle il cui flusso è stato registrato dagli strumenti Cassini. La sonda individuò anche i granelli di ghiaccio che sfuggirono alla gravità di Encelado nell'anello di Saturno E, considerato l'anello più grande e più esterno fino alla scoperta dell'anello di Phoebe., nel 2009. L'analisi iniziale del vapore e dei granelli di ghiaccio emessi da Encelade ha permesso di identificare la presenza di grandi molecole organiche

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