Questa è la prima volta per il Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS), dedicato alla ricerca di esopianeti in orbita attorno a stelle luminose vicino al Sole. Il telescopio fu in grado di osservare una stella incastrata dalla gravità di un buco nero a cui era troppo vicina, un evento chiamato ASASSN-19bt che fu individuato per la prima volta dai telescopi sul terreno.

Un'osservazione rara

La scena si svolge a 375 milioni di anni luce dalla Terra, attorno a un buco nero supermassiccio che pesa circa 6 milioni di masse solari. Ed è una stella delle dimensioni del Sole che ha sofferto le sue fitte. Quest'ultimo passò un po 'troppo vicino al buco nero e subì quello che gli astronomi chiamano disturbo per effetto delle maree: in altre parole la stella fu letteralmente strappata sotto l'effetto della fantastica gravità del buco nero, l'attrazione gravitazionale esercitata in modo diverso da un bordo all'altro della stella. È stata la rete di telescopi ASAS-SN a individuare per la prima volta il fenomeno il 29 gennaio 2019 e ha trasmesso la notizia ad altri osservatori. Gli scienziati incaricati di Tess che hanno osservato contemporaneamente il settore in questione si sono resi conto alcune settimane dopo che la macchina in orbita era stata in grado di catturare lo svolgimento dell'evento dal 21 gennaio, ma le immagini che ha tornati sulla Terra erano disponibili solo il 13 marzo.

Gli astrofisici ora godono di una delle prime visioni di un disturbo delle maree, questi eventi sono molto rari: si verificano in media ogni 10.000 a 100.000 anni in una galassia delle dimensioni della Via Lattea. E finora solo quaranta sono stati individuati, compresi molti dalla rete ASAS-SN. L'ultimo è riportato in The Astrophysical Journal e la Nasa è stata in grado di ricostruire questo evento in video.

Un elenco di stelle prioritarie

La missione di TESS è soprattutto quella di cercare esopianeti in orbita attorno alle stelle più luminose e più vicine al Sole. Per questo, il satellite esplora ventisette giorni nello stesso settore del cielo. Fu durante una di queste lunghe sessioni di osservazione che fu in grado di seguire il destino di questa stella strappata. TESS dovrebbe funzionare almeno fino al 2021 e scrutare quasi 400.000 stelle. Sin dal suo lancio, ha identificato 24 esopianeti la cui esistenza è stata confermata da osservazioni terrestri e centinaia di altri sono in attesa di conferma.

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