Situato a 20, 5 anni luce da noi, attorno a una stella fioca, il nuovo esopianeta identificato da una squadra di astrofisici francesi, portoghesi e svizzeri si aggiunge alla popolare categoria della "super terra". Con una massa equivalente a 5 volte quella della Terra, è l'esopianeta meno massiccio mai scoperto, affermano Stéphane Udry (Osservatorio di Ginevra) e i suoi colleghi nella rivista Astronomy & Astrophysics .

Questo pianeta ruota attorno alla stella Gliese 581, che gira in 13 giorni. È 14 volte più vicino alla sua stella rispetto alla Terra del Sole ma non si espande molto. Gliese 581 è davvero una stella di scarsa massa povera di luce - una nana rossa - e secondo i modelli utilizzati dai ricercatori la temperatura media sulla superficie del pianeta sarebbe tra 0 e 40 ° C.

L'incertezza è legata all'albedo del pianeta, cioè alla sua capacità di restituire luce. Se il suo albedo è paragonabile a quello della Terra, la sua temperatura media sarebbe di 40 ° C, specificare Xavier Delfosse, l'Osservatorio di scienze dell'Universo di Grenoble e i suoi colleghi francesi (CNRS, IAP) che hanno partecipato a questa scoperta.

Questo esopianeta si troverebbe quindi in una "zona abitabile". Secondo la teoria, sarebbe roccioso come la Terra o coperto di oceani. Nel 2005 un altro pianeta di dimensioni comparabili (5, 7 volte la massa terrestre) è stato scoperto attorno a una nana rossa. Tuttavia OGLE-390 è molto lontano dalla sua stella, che gira intorno a 10 anni, e sulla sua superficie ha una media di -220 ° C. Che non è molto ospitale. Un altro pianeta in orbita attorno alla stella Gliese 876 ha dimensioni ragionevoli (da 6 a 7 volte la massa della Terra) ma è molto vicino alla sua stella e probabilmente troppo caldo perché l'acqua liquida rimanga sulla sua superficie, specifica i ricercatori.

È grazie allo spettrometro HARPS installato su uno dei telescopi dell'Osservatorio europeo di La Silla (ESO), in Cile, che gli astronomi hanno identificato questo nuovo esopianeta. Molto preciso, questo strumento consente di rilevare piccoli pianeti con il metodo noto come velocità radiale. I ricercatori identificano la presenza dei pianeti attraverso variazioni che producono sulla velocità di movimento della stella.
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