Da dove viene registrato l'inquinamento da rutenio radioattivo registrato alla fine di settembre 2017 in Europa, che sembrava provenire dalla Russia? Il complesso nucleare di Mayak, situato a nord della città di Chelyabinsk in Russia, è stato rapidamente incolpato nonostante le smentite da Mosca. Le autorità russe hanno persino menzionato la caduta di un satellite artificiale, prima che questa ipotesi venisse definitivamente respinta. Al punto che oggi anche l'Istituto di radioprotezione e sicurezza nucleare (IRSN) favorisce la traccia di un incidente di ritrattamento (si veda il suo rapporto pubblicato a gennaio 2018). (Leggi il nostro articolo.)

Cerio. Tuttavia, i nostri colleghi di Le Figaro hanno notato che un ordine scientifico franco-italiano era stato appena passato a Maïak per produrre una fonte radioattiva di cerio 144. Doveva essere usato come parte di un esperimento internazionale di fisica fondamentale che doveva aver luogo. si svolgono nel Gran Sasso, in Italia, per mostrare l'esistenza di un tipo di raro neutrino. Spiegazioni.

Il cerio 144 ha dovuto dimostrare l'esistenza di neutrini sterili

La sfida per gli scienziati era quella di provare l'esistenza di una varietà ora ipotetica di neutrini, chiamati neutrini sterili. "Questi ultimi, se esistono, hanno interazioni con la materia anche più rare dei neutrini noti", afferma Thierry Lasserre, ricercatore del CEA, che lavora a questo progetto internazionale chiamato SOX ( oscillazione di neutrini a breve distanza con esperimento con boronxino ) . Il cerio 144 doveva fungere da fonte di neutrino posta sotto il rilevatore Borexino, situato nel laboratorio del Gran Sasso in Italia. "Se esistesse un neutrino sterile, avremmo dovuto osservare una modulazione del contenuto di neutrino attivo misurata in funzione della distanza dalla sorgente", spiega il ricercatore.

PRODUZIONE. Ma il radioisotopo 144 di cerio non esiste allo stato naturale. Tuttavia, si trova nei prodotti di fissione. Il cerio 144 doveva quindi essere ottenuto sotto forma di polvere di ossido di cerio, da un'operazione complessa di ritrattamento di combustibile nucleare a Maïak, in Russia. Questo è dettagliato nella pagina del progetto SOX sul sito web della Commissione europea, che giustifica le scelte tecnologiche fatte. Ciò ha comportato il ritrattamento del combustibile nucleare usato: prima estraendo il plutonio riutilizzabile e l'uranio (un processo chiamato PUREX per il plutonio e la raffinazione dell'uranio mediante estrazione) e quindi rimuovendo i prodotti di fissione come il cesio 137, stronzio 90 o rutenio 106, prima di isolare e recuperare definitivamente il cerio 144, come mostrato in un documento CEA.

Come il rutenio potrebbe essere sfuggito al Maïak in forma gassosa / Crediti: Sciences et Avenir

L'esperimento non avrà luogo

La fonte avrebbe dovuto essere consegnata da Maïak al laboratorio del Gran Sasso in Italia nella primavera del 2018, afferma Thierry Lasserre. "La fonte avrebbe potuto essere utilizzata per 18 mesi prima di tornare in Russia per il suo deposito finale" . Ma la Russia non è riuscita a onorare l'ordine. "Siamo stati informati da Maïak nel dicembre 2017 che il processo di produzione del cerio non ha raggiunto l'attività richiesta per l'esperimento", afferma il fisico, che a questo punto rimane cauto e si rifiuta di stabilire un legame tra produzione di cerio e inquinamento da rutenio.

Resa. "Purtroppo questa idea originale non verrà realizzata", si lamenta. Il progetto si basava interamente sulla capacità della fonte radioattiva di generare una grande quantità di neutrini. "Avevamo bisogno di un combustibile inferiore a 5 anni per massimizzare l'attività del cerio, e quindi il numero di neutrini emessi, in modo da non alterare il segnale di oscillazione del neutrino atteso", afferma Thierry Lasserre. "Purtroppo la nostra idea originale non sarà realizzata, abbiamo deciso di abbandonare il progetto". In Italia, una petizione di associazioni ambientaliste contrarie allo svolgimento dell'esperimento aveva raccolto 40.000 firme. Temevano che la capsula (ancora sigillata) contenente cerio 144 potesse ancora portare alla contaminazione del suolo e dell'acqua.

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