Questa volta è buono: mentre anno dopo anno, le previsioni per il premio Nobel per la fisica hanno dato a Michel Mayor e Didier Queloz vincitori, il Comitato Nobel le ha finalmente confermate questo 8 ottobre 2019. Con loro James Peebles, "il cui nome è stato distribuito anche per il premio Nobel da quando ha ricevuto il premio Craford nel 2005", ha dichiarato David Elbaz, direttore del Laboratory Cosmology and Evolution of Galaxies presso l'Institute of Research on the Fundamental Laws of Universo (IRFU) al CEA. I tre astrofisici sono onorati per questa annata del 2019: James Peebles, americano di origine canadese, professore emerito di fisica cosmica alla Princeton University (Stati Uniti), vince metà del premio. L'altra metà sarà condivisa dai due astrofisici svizzeri, Michel Mayor, professore all'Università di Ginevra, e Didier Queloz, entrambi astronomi all'Università di Ginevra e al Cavendish Laboratory di Cambridge (Regno Unito). La giuria ha voluto riconoscere il loro contributo nella " comprensione dell'evoluzione del Cosmo e del posto della Terra nell'Universo ".

All'origine del modello cosmologico

In cosmologia, il lavoro di Peebles ha contribuito a diverse importanti comprensioni: in primo luogo, ha predetto l'esistenza del fondo cosmico a microonde, sebbene lo avesse suggerito il fisico americano di origine russa George Gamov. Peebles è stato il primo a spiegare l'importanza di questa radiazione. Questa prima luce dell'Universo - chiamata anche radiazione fossile - bagna l'intero spazio ad una temperatura che è oggi di 2, 7 Kelvin (-270, 4 ° C). La rilevazione di questa radiazione e la scoperta dei suoi piccoli contrasti di temperatura da parte del satellite Cobe nel 1992 (variazioni dell'ordine di un milionesimo di grado) hanno fondato le basi stesse della cosmologia osservativa. La distribuzione, il valore e le dimensioni di questi contrasti di temperatura sono stati studiati da numerosi satelliti cosmologici, come Planck dell'Agenzia spaziale europea.

James Peebles © JESSICA GOW / SCANPIX SWEDEN / AFP

" Peebles è stato il primo a comprendere il posto della materia oscura nella formazione delle grandi strutture dell'Universo", spiega David Elbaz. È questa componente essenziale dell'Universo (rappresenta il 27% del suo contenuto, con il 5% di materia ordinaria e il 68% di energia oscura). La materia oscura non brilla, è invisibile ma interviene con la sua massa. La sua presenza è essenziale per comprendere l'universo, ma rimane inosservabile fino ad oggi. Tuttavia, secondo l'ipotetica natura di questa materia oscura, l'evoluzione dell'Universo sarebbe diversa: " L'attuale modello che sintetizza meglio la nostra comprensione della formazione di grandi strutture si basa sull'ipotesi della fredda materia oscura, sviluppata da James Peebles, afferma David Elbaz, è colui che ha fatto progressi nella cosmologia a passi da gigante, come nessun altro . " In realtà, è su questa ipotesi che si basa il modello gerarchico, che afferma che le piccole strutture dell'Universo sono formate prima di quelle grandi, come sembrano indicare le osservazioni.

Il posto della terra

I due astrofisici svizzeri furono all'origine di una rivoluzione nel campo dei sistemi planetari. Fino al 1995, nessuno aveva visto un pianeta attorno a una stella diverso dal Sole. Tuttavia, Michel Mayor e Didier Queloz dell'Osservatorio dell'Alta Provenza sono riusciti a rilevare - grazie alla piccola irregolarità nel movimento di una stella a causa della presenza del suo pianeta - un esopianeta simile a Giove intorno al 51 Pegasi. Un primo che ha aperto la strada a un'intera disciplina: ad oggi sono stati scoperti 4.118 esopianeti, presentando una varietà mozzafiato. Prima del loro lavoro, gli astrofisici avevano solo un esempio, il nostro sistema solare. Da allora, la molteplicità dei casi ha reso possibile la planetologia comparata e ripensare la formazione della Terra all'interno del sistema solare. Le loro opere hanno suscitato molta speranza nella ricerca della vita extraterrestre, studiando le condizioni di abitabilità dei pianeti. Per il momento, tra le molte migliaia di corpi celesti, la Terra sembra aver goduto di condizioni eccezionali. È in questo senso che l'importanza del posto sulla Terra è stata sottolineata dal Comitato Nobel.

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