Lunedì 13 marzo 1989. Mentre cala la notte, decine di milioni di americani e canadesi guardano con stupore uno spettacolo straordinario. Lunghi drappi di colore rosso e verde riempiono improvvisamente il cielo. Questo paese fatato è visibile a Cuba e in Alaska dove, sebbene abituati all'aurora boreale, gli abitanti non l'avevano mai visto prima. Alle 2:44 del mattino, gli ingegneri hanno registrato incidenti sulla rete elettrica generale del Quebec. Due minuti dopo, blackout totale: sei milioni di persone sono private di elettricità. E la mattina presto aumenta il panico: colossali ingorghi, fermate metropolitane, aerei inchiodati al suolo.

"Ogni secondo, la nostra stella espelle circa un milione di tonnellate di materia nello spazio"

Nello spazio, alcuni satelliti sono fuori controllo e, a terra, dopo una notte a - 6 °, case e uffici, congelati, sono immersi nell'oscurità. L'incubo durerà 9 ore e costerà decine di milioni di dollari. La persona responsabile di questo scenario di disastro? ... Il sole! "Ogni secondo, la nostra stella espelle circa un milione di tonnellate di materia nello spazio, più di 400 chilometri al secondo: questi sono i venti solari, spiega Thierry Dudok de Wit, professore all'Università di Orleans. sono permanenti e hanno sulla Terra solo effetti relativamente benigni. "

Ma c'è un fenomeno molto più violento che gli scienziati hanno scoperto solo di recente attraverso il satellite Soho, in orbita attorno al Sole dal 1995: espulsioni di massa coronali! Le particelle elettriche altamente cariche riscaldate a più di 3 milioni di gradi, fuggendo dalla corona solare e, quando colpiscono il nostro pianeta, causano tempeste magnetiche.

"Qualsiasi espulsione di massa coronale è accompagnata da un'eruzione, dice il ricercatore. Quando diretti verso la Terra, questi covoni di particelle di energia molto elevata possono uccidere un'uscita di astronauti nello spazio!" Fortunatamente, il nostro pianeta ha uno scudo magnetico che ci protegge dagli attacchi solari. Senza di lui, la vita non esisterebbe.
Eppure la tempesta del 1989, come il ricordo della tempesta del 1859, la più grande di sempre, continua a perseguitare gli scienziati. " Nell'era dell'informatica, una tempesta magnetica di questa portata potrebbe essere catastrofica, afferma Thierry Dudok de Wit. La televisione, i nostri computer, i nostri telefoni, internet, ne risentirebbero. La nostra rete elettrica è più oltre ad essere interconnessi, un disturbo avrebbe un devastante effetto domino, privando alcune parti del mondo dell'elettricità per settimane e un guasto al sistema GPS avrebbe conseguenze drammatiche per la navigazione di satelliti, aerei e navi. ".

Per affrontare la rabbia del Sole, nasce una nuova disciplina

Come prevedere tali fenomeni? Soprattutto studiando le macchie solari. Gli stessi osservati dall'astronomo Richard Carrington sulla superficie del Sole
17 ore prima della "tempesta" del 1859, responsabile dell'interruzione dei telegrafi americani. Essendo il campo magnetico più intenso nelle vicinanze e l'energia immagazzinata molto più importante, forma una gigantesca bolla di magma. Dopo alcuni giorni, incapace di contenere tutta questa energia, esplode come un ascesso e libera la sua materia nella direzione dello spazio, a una velocità prodigiosa.

Per affrontare la rabbia del Sole, nasce una nuova disciplina: la meteorologia dello spazio, oggi in pieno sviluppo. In Europa, gli scienziati si alternano 24 ore al giorno, sette giorni alla settimana, presso il Centro meteorologico spaziale Esa di Bruxelles, per capire l'umore della nostra stella e cercare di anticiparne gli effetti. Quando si verifica una grave eruzione, i satelliti che osservano continuamente il Sole lanciano immediatamente un allarme. Sul terreno, i supercomputer ricostruiscono quindi un film 3D della tempesta solare.

"Possiamo seguire la sua traiettoria, i suoi progressi", dice Thierry Dudok de Wit, " quando il disturbo raggiunge i nostri satelliti di sorveglianza, situati tra il Sole e la Terra, ci resta un'ora per agire e scaricare parti della rete elettrica al fine di evitare la rottura! " Queste grandi espulsioni di massa coronale non sono così rare: si verificano diverse volte per ciclo solare di undici anni. Fortunatamente per noi, la maggior parte pascola la Terra senza raggiungerla.

Di Alexandre Moix

Questo articolo è tratto dal numero speciale di Sciences et Avenir "Il cielo dell'estate in 50 domande", pubblicato a luglio / agosto 2016.

Lunedì 13 marzo 1989. Mentre cala la notte, decine di milioni di americani e canadesi guardano con stupore uno spettacolo straordinario. Lunghi drappi di colore rosso e verde riempiono improvvisamente il cielo. Questo paese fatato è visibile a Cuba e in Alaska dove, sebbene abituati all'aurora boreale, gli abitanti non l'avevano mai visto prima. Alle 2:44 del mattino, gli ingegneri hanno registrato incidenti sulla rete elettrica generale del Quebec. Due minuti dopo, blackout totale: sei milioni di persone sono private di elettricità. E la mattina presto aumenta il panico: colossali ingorghi, fermate metropolitane, aerei inchiodati al suolo.

"Ogni secondo, la nostra stella espelle circa un milione di tonnellate di materia nello spazio"

Nello spazio, alcuni satelliti sono fuori controllo e, a terra, dopo una notte a - 6 °, case e uffici, congelati, sono immersi nell'oscurità. L'incubo durerà 9 ore e costerà decine di milioni di dollari. La persona responsabile di questo scenario di disastro? ... Il sole! "Ogni secondo, la nostra stella espelle circa un milione di tonnellate di materia nello spazio, più di 400 chilometri al secondo: questi sono i venti solari, spiega Thierry Dudok de Wit, professore all'Università di Orleans. sono permanenti e hanno sulla Terra solo effetti relativamente benigni. "

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