Cosa stiamo morendo? Se la risposta è istruttiva quando viene posta la domanda nel presente per determinare le strutture di cura e le politiche di ricerca, diventa un vero riflesso dell'evoluzione di una società quando viene posta in passato: prima, cosa sarebbe morto -sulla?

In occasione del suo bicentenario, il New England Journal of Medicine - rivista medica con comitato di lettura - ha esaminato l'evoluzione delle cause di mortalità negli ultimi 200 anni. I dati si concentrano esclusivamente sugli Stati Uniti, ma riflettono forti tendenze nei paesi sviluppati.

È morto per aver bevuto acqua troppo fredda

Nel 1812, si morirebbe prima di tubercolosi - senza conoscerne l'origine poiché il bacillo in questione non fu identificato fino al 1882 -, diarrea o polmonite. Ma, secondo i medici dell'epoca, si morirebbe anche per l'aspetto dei primi denti, per le infezioni da vermi o per aver bevuto acqua troppo fredda. Alcune diagnosi in seguito sono diventate obsolete ...

Cento anni dopo, nel 1912, i medici furono felici di vedere il declino della mortalità e di incontrare regolarmente centenari. I nuovi trattamenti davano speranza che tutte le malattie "prevenibili", compresa la vaccinazione, sarebbero state infine sconfitte. Su base giornaliera, i medici americani dovevano combattere il cancro, le complicazioni durante la gravidanza (eclampsia), le malattie cardiache infettive, i casi di osteoartrite. Ma hanno accolto con favore il "vigore della razza americana" - un concetto molto di moda in Occidente tra la fine del XIX e l'inizio del XX secolo.

La meccanizzazione genera paure

Tuttavia, iniziarono a emergere preoccupazioni: con l'apparizione dell'ascensore e della macchina, alcuni furono allarmati nel vedere persone che erano solo pochi passi ogni giorno, il resto dei loro movimenti veniva meccanizzato.

Infine, come si sono evolute le cose negli Stati Uniti nel corso del XX secolo? Influenza, polmonite, tubercolosi, infezioni gastrointestinali hanno gradualmente smesso di uccidere. Il ventesimo secolo fu quello delle malattie cardiache, del cancro e di altre malattie croniche, con alcuni focolai di malattie infettive (il picco dell'influenza spagnola è impressionante). L'ottimismo della professione medica è stato attenuato, in particolare vedendo apparire la temuta epidemia di obesità. All'inizio del ventunesimo secolo, l'aspettativa di vita media ha iniziato ad aumentare o addirittura a diminuire in alcuni paesi.

Ecco l'evoluzione del disastro "top 10" degli assassini negli Stati Uniti:
una lavagna interattiva è online sul sito Web NEJM

Nel dettaglio, la storia è complessa: la tubercolosi iniziò a retrocedere prima della comparsa di farmaci efficaci, negli anni '40, approfittando dei miglioramenti delle condizioni di vita e soprattutto del cibo. Malattie come il morbo di Alzheimer sono sicuramente legate all'aumento dell'aspettativa di vita, ma il loro aspetto è anche il risultato della riclassificazione di altre demenze senili.

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