La navicella spaziale Mars Express dell'Agenzia spaziale europea ha fotografato la regione del Nirgal Vallis, che si trova a sud dell'equatore del Pianeta Rosso. È noto che questa zona è stata modellata dalle acque che hanno attraversato Marte oltre 3, 5 miliardi di anni fa e molti impatti di asteroidi. Una storia che legge sui luoghi comuni della sonda.

Una valle con un anfiteatro

Nirgal Vallis prende il nome dal termine babilonese "Nirgal" che significava Marte, il dio della guerra. È una vasta rete fluviale che si estende per circa 700 chilometri, rendendola una delle reti a valle più lunghe del pianeta. L'acqua scorreva lì una volta, da 3, 5 a 4 miliardi di anni fa. Le immagini mostrate qui corrispondono all'estremità occidentale della valle che è molto ramificata, a differenza dell'est che termina con una sola valle e profonda circa 200 metri.

Vista tridimensionale del Nirgal Vallis. Credito: ESA / DLR / FU Berlino

Nirgal Vallis rappresenta anche un esempio di valli di anfiteatri in cui la fine degli affluenti ha la forma arrotondata degli anfiteatri romani. Sono anche piuttosto ripidi e hanno una forma a U se esaminati in sezione trasversale. Intorno alle ramificazioni della rete compaiono anche diversi crateri da impatto le cui caratteristiche hanno permesso di datare l'area.

16 anni di osservazioni

La navicella spaziale Mars Express si posizionò attorno al pianeta rosso nel 2003 per una missione che doveva durare meno di due anni. Come spesso accade con i veicoli spaziali, la sua durata è stata prolungata di fronte al suo buon comportamento e alla pertinenza delle informazioni che ha inviato sulla Terra. Dovrebbe rimanere attivo almeno fino alla metà del 2020, nonostante il fallimento di alcuni dei suoi giroscopi.

Le immagini più belle della sonda Mars Express

Gli ultimi 15 anni di osservazione di Mars Express hanno contribuito in modo significativo all'immagine emergente di Marte come un pianeta un tempo abitabile, con epoche più calde e umide molto più favorevoli allo sviluppo della vita. Queste scoperte hanno spianato la strada a missioni dedicate alla ricerca di segni di vita sul Pianeta Rosso, come le future missioni ESA ExoMars 2020 o

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