TMT è l'abbreviazione di "Thirty Meter Telescope", in riferimento al diametro del suo specchio (30 metri), tre volte superiore ai più grandi telescopi ottici attualmente in uso. Una superficie tale da non poter essere composta da un unico pezzo: sarà composta da un mosaico di 492 "segmenti" accuratamente regolati, con una superficie totale di 655 m2. Il TMT alla fine avrà una risoluzione dell'immagine dodici volte più fine di quella del famoso telescopio spaziale Hubble, con uno spettro di osservazione che va dall'ultravioletto al medio infrarosso.

Un telescopio per studiare gli inizi dell'Universo

" Il TMT sarà in grado per la prima volta di ottenere immagini di esopianeti simili alla Terra e in orbita attorno ad altre stelle, per studiare la composizione della loro atmosfera ", spiega all'astronomo francese Christophe Dumas, project manager. Il telescopio sarà anche usato per " studiare l'Universo quando aveva solo poche centinaia di milioni di anni e stava appena iniziando a far circolare liberamente la luce " , afferma Dumas. Secondo la teoria comunemente accettata, l'Universo come lo conosciamo oggi è stato creato 13, 8 miliardi di anni fa al tempo del Big Bang.

" Il TMT potrebbe studiare le prime stelle e galassie, fornire elementi fondamentali nello studio della materia oscura " o persino guardare " buchi neri giganteschi al centro di galassie distanti, con una precisione che oggi non è possibile solo per la nostra galassia ", dice. TMT è una partnership internazionale tra università della California, Canada, Giappone, India e Cina. Anche il governo federale degli Stati Uniti è in cerca di finanziamenti attraverso la sua National Science Foundation. Come è consuetudine, " i partner avranno accesso a una percentuale del tempo di osservazione proporzionale al loro contributo al budget di costruzione della TMT ", spiega Christophe Dumas.

Sarà costruito alle Hawaii?

Il cantiere stimato di 1, 4 miliardi di dollari di telescopio è stato bloccato per due mesi da manifestanti, principalmente polinesiani indigeni, che sottolineano la "sacralità" della montagna per la religione e la cultura hawaiana. Altri stanno minacciando l'ambiente o negando la sovranità delle popolazioni indigene. Il telescopio gigante potrebbe ovviamente essere costruito altrove rispetto alle Hawaii. Dopo un primo round di ricorso nei tribunali dell'arcipelago nel 2015, una soluzione di fallback è stata anche identificata ufficialmente a La Palma, Isole Canarie.

Ma qui, il Maunakea " è il miglior sito nell'emisfero settentrionale a causa della sua altitudine elevata (4, 207 m) e delle condizioni atmosferiche molto stabili che danno una percentuale di notti chiare dell'ordine del 70% ", afferma Mr. Dumas. Le autorità locali hanno avviato mediazioni ma " il progetto non può aspettare molto " e "le prossime settimane saranno fondamentali " per sapere se il telescopio verrà eventualmente costruito alle Hawaii o alle Canarie, avverte Christophe Dumas.

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