Quando la NASA ha annunciato alla fine di giugno 2019 che stava pianificando di inviare un drone a Titano, la luna più grande di Saturno, c'era abbastanza per essere sorpreso: un quadricottero appena più grande del nostro drone. Domenica a sorvolare paesaggi sconosciuti, come farebbe un piccolo aereo turistico, a quasi 1, 5 miliardi di chilometri di Terra? Sì, il progetto è sufficiente per allargare gli occhi. Soprattutto perché ci vorranno quasi otto anni perché questo piccolo aereo raggiunga questa luna più grande di Mercurio: la missione Dragonfly inizierà nel 2026 - data del decollo - per un arrivo nel 2034 sulla superficie di Titano.

Tecnologie avanzate, ovviamente, ma già utilizzate

Il compito di questa piccola macchina, conosciuta anche come Dragonfly, sarà certamente fuori dal comune: spetterà a lui volare nel cielo di questa stella inesplorata con l'aiuto dei suoi otto rotori, e questo in modo completamente indipendente. Ma contrariamente a quanto si potrebbe pensare, Dragonfly, le cui dimensioni sono equivalenti a quelle di un'auto compatta, non farà affidamento in particolare su tecnologie innovative. Come Curiosity, il rover della NASA che continua a viaggiare sulla superficie di Marte, sarà alimentato da un generatore di energia nucleare e più specificamente da un generatore termoelettrico a radioisotopi, l'unico dispositivo in grado di alimentare in modo affidabile e su durata, un'ambiziosa missione spaziale. In totale, Dragonfly dovrebbe viaggiare nell'atmosfera titanica per almeno due anni e otto mesi, 175 km.

Atterrerà anche sul palco per eseguire analisi campione. Anche in questo caso, dovrebbe avere un laboratorio in miniatura abbastanza simile alle macchine di oggi, come il rover Rosalind Franklin della missione europea ExoMars. "La prima volta che vedi [Dragonfly], stai dicendo 'Stai scherzando, è pazzo'", ha detto Doug Adams, ingegnere dei sistemi spaziali, alla NPR, radio nazionale degli Stati Uniti. "Ma alla fine, ti rendi conto che è una missione altamente eseguibile."

Condizioni di esplorazione favorevoli

Altri parametri dovrebbero anche facilitare il compito del piccolo drone: sebbene l'atmosfera di Titano, composta principalmente da azoto, sia più densa di quella della Terra, la sua gravità è invece più bassa. Questo lo rende il luogo ideale per una macchina volante. "Le condizioni su Titano rendono il volo più facile lì rispetto alla Terra", ha dichiarato Peter Bedini, Project Manager di Dragonfly, NPR . In realtà, in un mondo del genere, un drone è un modo di esplorazione molto migliore di un rover a ruote.

L'obiettivo di Dragonfly troverà ovviamente tracce della vita antica per cercare, forse, di capire le origini della vita. Pertanto, i paesaggi che Dragonfly esplorerà saranno diversi: inizierà con dune simili a quelle che si trovano in Namibia e finirà sul fondo di un cratere dove l'acqua liquida probabilmente affondò molto tempo fa, durante maggio essere decine di migliaia di anni. Come la Terra, Titano ha un'atmosfera composta principalmente da azoto. Ma lì piove metano e altre molecole organiche nevicano.

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