Rita Levi-Montalcini è stata premiata dalla giuria Nobel per la sua scoperta di una proteina fondamentale nello sviluppo del cervello.

Ha aiutato a spezzare il dogma che, nel cuore della nostra materia grigia, "tutto può morire, nulla può essere rigenerato", gli specialisti del cervello oggi concordano sul fatto che il nostro corpo può produrre in modo permanente nuovi neuroni (vedi la nostra intervista con Pierre-Marie Lledo su questo argomento).

Nel 1992, la signora Levi-Montalcini ha creato una fondazione per aiutare i giovani, con il motto "Il futuro appartiene ai giovani".

La scienziata italiana ha ripercorso la sua esperienza nel libro L'asso nella manica a brandelli (letteralmente "l'asso nella manica tagliuzzata"), pubblicato in Francia nel 1999 con il titolo L'Atout gagnant (Robert Laffont) . A 90 anni, Rita Levi-Montalcini ha parlato in modo ottimistico della vecchiaia in questo libro: "Nella vecchiaia, il nostro cervello conserva abilità eccezionali che tutti possono usare" .

Dominique Leglu, direttore editoriale di Sciences et Avenir, aveva incontrato in quell'occasione il ricercatore italiano, a Parigi. Qui riproduciamo brani del ritratto inizialmente pubblicato dai nostri confratelli della Liberazione.

ESISTENZA OLDNESS quindi, Rita Levi-Montalcini l'ha incontrata. Vuole che non abbiamo paura . Vuole "parlare con tutti" in una società "dove i giovani non conoscono i vecchi" .

Venerata come santa laica nel suo paese transalpino dove le sue opere stanno diventando bestseller, la scienziata Rita ha il motivo ancorato al corpo: "Il valore fondamentale dell'uso della ragione è il messaggio da trasmettere alle nuove generazioni".

Logicamente, ha deciso di "parlare delle capacità del cervello a tutti coloro che non lo conoscono" . Il famoso "bene vincente" è la comprensione "dei meccanismi attivi in questo meraviglioso organo che è il cervello dell'Homo sapiens" .

Lo trova così meraviglioso quando funziona bene e a lungo, quando "appaiono nuove connessioni tra i neuroni e persino nella vecchiaia" . Il nostro stock di miliardi di neuroni alloggiati nella scatola cranica può subire una diminuzione inesorabile, "una morte programmata dell'ordine di centinaia di migliaia di cellule al giorno, da sessanta a settant'anni", lo scienziato vuole dimostrare che ci sono ragioni per rallegrarsi. Rita lo sa e non si farà in quattro. Più ostinato, non c'è.

Come prova, la sua stessa vita. In giovane età, non le piaceva l ' "idea vittoriana" della famiglia e si era promessa "di non avere né marito né figli" . Promessa mantenuta, nonostante la sua venerazione per suo padre ingegnere. Adamo Levi, famiglie paterne dotate di matematica, avrebbe visto il più giovane dei suoi quattro figli (con la sua gemella, Paola, a cui il libro è dedicato) in modelli di moglie e madre. Ma Rital optò per gli studi medici a Torino.

NEL 1936, QUANDO Mussolini pubblica il suo Manifesto per la difesa della razza, seguito dal divieto di "cittadini italiani non ariani" di perseguire carriere accademiche, il giovane specialista di 27 anni in neurologia e psichiatria, parte per Bruxelles, ospitato in un istituto di neurologia.

Quando l'esercito tedesco invade il Belgio, torna a Torino. "Ho disprezzato quelle persone che ci perseguitavano." Non può praticare la medicina, farà ricerche a casa.

"Ho realizzato un piccolo laboratorio nella mia stanza e in cucina", ricorda Rita Levi-Montalcini.

Mette in discussione gli effetti della rimozione di zampe o ali negli embrioni di pollo, prima a Torino, poi in una casa in Piemonte. Nell'autunno del 1943, viene sepolta nelle cantine di Firenze. Nel 1944, alla fine della guerra, il medico che non ha mai smesso di curare i malati di tifo e colera: "I bambini hanno dormito tra le mie braccia a centinaia".

Ha una scommessa giornaliera sul cervello, che si esaurisce solo se non viene utilizzata. Oltre ad alcuni geni, che nessuno è sorpreso di aver "durato" così bene, lo stesso può anche beneficiare di una solida materia grigia, dice.

Facendo eco a Ramon y Cajal, un altro premio Nobel, famoso all'inizio di questo secolo per il suo fondamentale lavoro sul cervello, ha affermato che "i percorsi nervosi sono fissi, finiti e immutabili, tutto può morire, nulla può essere rigenerato", il biologo di questa fine del XX secolo ribatte l'esatto contrario: questo "dogma era rotto".

LE GIOVANI GENERAZIONI, se desiderano prestare attenzione al suo argomento, hanno abbastanza per contemplare con serenità la loro vecchiaia futura. Ai sostenitori di tendenza di "tutto il genoma", Rita Levi-Montalcini assicura che "le parti del sistema nervoso periferico e centrale non sono fissate irreversibilmente nel programma genetico" . Meglio, si "adattano alle sollecitazioni dall'ambiente", anche a un'età "molto avanzata" .

E per i miserabilisti che vorrebbero aggiungere la senilità garantita, specifica che dopo una lesione parziale dei circuiti neuronali, i "processi di riparazione persistono, anche durante la vecchiaia" .

Un'immagine rassicurante e sorprendente che questa plasticità del cervello, in un momento che non smette mai di temere le devastazioni delle malattie neurodegenerative, come l'Alzheimer o il Parkinson ...

L'articolo di Dominique Leglu è stato originariamente pubblicato su Libération.

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