Lo strumento MUSE (Multi Unit Spectroscopic Explorer) installato sul Very Large Telescope (VLT) presso l'Osservatorio Paranal nel nord del Cile è stato costruito per questo scopo: immergersi nel cuore dei primi momenti dell'Universo per sondare i meccanismi di formazione di galassie, per studiare i moti della materia e le proprietà delle galassie. Cinque anni dopo la sua installazione, fornisce un'immagine fantastica di una delle strutture più imponenti ma impercettibili dell'Universo; i filamenti intergalattici della rete cosmica.

Enormi ponti a idrogeno

Questi filamenti fatti di idrogeno sono una scoperta recente. Gli astrofisici credono di strutturare l'intero universo e che galassie, ammassi di galassie e ammassi super che raggruppano diverse migliaia di galassie si formano in un ammasso al crocevia di questi filamenti. La prova della loro esistenza è rara, tuttavia, perché sono molto sottili anche se si estendono per milioni di anni luce. Ma grazie a MUSE, si sono appena materializzati.

I 24 spettrografi dello strumento hanno osservato una regione molto lontana dall'Universo, a circa 12 miliardi di anni luce dalla Terra, nella costellazione dell'Acquario. Ospita SSA22, un proto-cluster che riunisce centinaia di giovani galassie. E collegando queste galassie, come enormi ponti, c'erano i filamenti di idrogeno rilevati per la prima volta da Hideki Umehata del gruppo Riken all'Università di Tokyo.

Simulazione di una regione paragonabile a quella in cui sono stati rilevati i filamenti, nel loro punto di convergenza sta assemblando un ammasso di galassie. Credito: Joshua Borrow usando C-EAGLE.

Nutrono i buchi neri e danno vita alle stelle

I risultati, pubblicati sulla rivista Science, confermano questa recente teoria che li rende gli architetti dell'Universo. I ricercatori di Riken hanno scoperto che all'intersezione di filamenti più grandi ci sono buchi neri supermassicci o giovani galassie che producono in abbondanza nuove stelle. " Questo suggerisce fortemente che la goccia di gas lungo i filamenti, sotto l'effetto della gravità, innesca la formazione di galassie a forma di stella e buchi neri supermassicci " , ha detto Hideki Umehata in una nota.

I filamenti cosmici sono davvero un enorme serbatoio di idrogeno: nel primo miliardo di anni dopo il Big Bang, ospitavano circa il 60% di tutta la materia dell'Universo nonostante la presenza di enormi galassie e ammassi di galassie. Nel tempo trasferirono alcune delle loro riserve nelle strutture più attive del cosmo. Gli astrofisici hanno finalmente un modo per mapparli direttamente. Saranno in grado di comprendere meglio le loro interazioni e determinare come si sono formati.

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