Titano, una delle lune di Saturno, è il secondo satellite naturale più grande del sistema solare, dopo Ganimede. È l'unico satellite conosciuto ad avere un'atmosfera densa e paesaggi che ricordano quelli della Terra con colline, laghi e fiumi idrocarburi. Tali caratteristiche indicano che alcuni astronomi non esitano a considerare questa stella come un pianeta.

Molti laghi sulla superficie di Titano

Questi laghi sulla superficie di Titano rappresentano una caratteristica unica nel sistema solare (ad eccezione della Terra, ovviamente). Questa stella è davvero l'unica a proteggere le estensioni stabili del liquido sulla sua superficie. Composto principalmente da metano e in quantità minori di idrocarburi più complessi, si sospetta la loro esistenza dal passaggio delle sonde Voyager, negli anni '80, vicino a Saturno. Ma è la sonda Cassini, entrata nel sistema di Saturno nel 2004, che ha rivelato il loro gran numero e le sorprendenti variazioni delle loro dimensioni e forma.

Alcuni laghi, di dimensioni maggiori, hanno contorni ben definiti e chiari. Gli specialisti di questa piccola luna di ghiaccio presumono che si siano formati quando il metano delle piogge si è accumulato su un'area e ha sciolto il substrato di ghiaccio e altri componenti del suolo. Grandi serbatoi riempiti con questo idrocarburo formato. Sulla Terra, l'acqua produce gli stessi effetti sulle superfici calcaree formando quelli che vengono chiamati laghi carsici, con bordi ben disegnati.

Vista dell'artista sulla superficie di Titano con Saturno sullo sfondo. Credito: iPhoto Stock, manjik

Esplosioni nel seminterrato

Durante la sua esplorazione di Saturno e delle sue lune, la navicella spaziale Cassini si è ovviamente soffermata su Titano per scattare foto a macchina, rivelando per la prima volta la sua superficie, di solito mascherata da uno spesso strato di nuvole. Su questi luoghi comuni vengono identificati altri laghi, più piccoli e molto diversi: hanno pareti scoscese alte centinaia di metri. Una descrizione che non corrisponde affatto al modello carsico. Un team internazionale che ha affrontato questo problema ha stabilito un nuovo modello di formazione per questi ambiti di metano presentato in Nature Geosciences .

Secondo gli scienziati, questi laghi sono formati da un processo esplosivo: sacche di azoto intrappolate nel sottosuolo in forma liquida possono, in balia del riscaldamento di Titano, vaporizzare ed esplodere, formando crateri che sono stati poi riempiti dalle piogge di metano. Infatti, anche se Titano è considerato "glaciale" secondo gli standard della Terra, conosce anche le fasi di riscaldamento causate dall'accumulo di metano (un potente gas serra) nella sua atmosfera. Durante queste fasi, la temperatura può aumentare localmente, abbastanza da riscaldare l'azoto nel sottosuolo e causare la formazione di crateri esplosivi.

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