La natura moltiplica esempi di mimetizzazione in cui gli animali adottano l'aspetto o il comportamento di un'altra specie. Spesso questo mimetismo è usato per evitare i predatori ma a volte anche per attirare le prede. Il Journal of Natural History descrive quindi per la prima volta l'esempio di un rospo che imita l'aspetto di una vipera!

Un caso di mimetismo batesiano

I due protagonisti di questa storia sono il rospo gigante del Congo, Sclerophrys channingi e la vipera del Gabon, Bitis gabonica. L'anfibio è uno dei più grandi dell'Africa sub-sahariana che lo rende una prelibatezza per molti predatori. Mentre il serpente ha le zanne più lunghe del suo regno e produce anche la più grande quantità di veleno noto. Pochi animali che hanno il coraggio di avvicinarsi e indossare i suoi colori è sicuramente la garanzia di una tranquillità assicurata.

Riesci a trovare questi animali mimetizzati?

Questa sembra essere la scelta fatta dal rospo del Congo: la forma del suo corpo e le sue fantasie di colore sono simili ... alla testa della vipera del Gabon! Questo è un caso spettacolare di mimetismo panesiano, una forma di imitazione in cui una specie innocua adotta l'aspetto di un altro tossico o pericoloso. A dire il vero, un team internazionale ha osservato esemplari di quasi due decenni di entrambe le specie in natura (una cosa molto difficile perché gli incontri sono rari) e ha anche esaminato gli animali negli zoo o nei musei. Gli scienziati sono stati in grado di confermare che il rospo aveva imitato la vipera.

A sinistra il corpo di un giovane rospo del Congo e a destra la testa della vipera del Gabon. Il rospo ha una forma triangolare con una linea mediana che separa il dorso e le macchie nere che evocano la vipera. Credito: Colin Tilbury.

Un'imitazione non solo visiva

Il rospo del Congo è andato molto più avanti nel mimetismo che nella semplice imitazione visiva passiva. Le osservazioni riportano che può anche emettere, quando viene minacciato, un suono sibilante quasi simile a quello della vipera che sta per colpire. Sembra che possa anche adottare una posizione che rievoca la testa di un serpente pronto a mordere, ma l'unica descrizione di questo comportamento risale a un secolo fa. Se il rospo del Congo imita così perfettamente la vipera del Gabon, è perché queste due specie si evolvono per milioni di anni nella stessa area geografica. Entrambi sono apparsi all'inizio del Pliocene, circa 4 o 5 milioni di anni fa e da allora non si sono più lasciati.

Raccomandato Scelta Del Redattore