CINQUE SAPORI . Gli uomini sono in grado di riconoscere cinque sapori: dolce, amaro, acido, umami e salato. Se sono noti i canali di rilevazione dei primi quattro, quello del sale rimane misterioso. Come spesso accade in biologia, la risposta potrebbe venire da un organismo più primitivo, il verme Caenorhabditis elegans, un animale che esisteva sulla Terra circa 540 milioni di anni prima dei primi vertebrati. Un anticipo pubblicato sulla rivista Nature .

I ricercatori del Laboratory of Molecular Biology di Cambridge hanno identificato un gene TMC-1 in questo worm che è coinvolto nel rilevamento di concentrazioni troppo elevate di cloruro di sodio. Espresso in alcuni neuroni, fa sì che il worm adotti linee di evitamento quando quest'ultimo si trova in un ambiente salato. Secondo gli scienziati, il gene codifica per una proteina di membrana che passa specificamente sale, che è chiamato un canale ionico.

Dal gusto all'udito

Gli esseri umani e altri mammiferi hanno otto geni nella famiglia TMC, rispetto a solo due geni omologhi nel verme. Il loro ruolo nel corpo non è ancora chiaro ma i medici sanno che le proteine ​​TMC-1 e TMC-2 sono coinvolte nella sordità quando sono mutate.

Ora, una delle domande che sorgono riguardo all'udito dei mammiferi è qual è il canale ionico dell'orecchio che trasforma le vibrazioni del suono in un messaggio nervoso. "Il fatto che si tratti di un canale ionico può suscitare un po 'più di curiosità scientifica sull'esatto ruolo che TMC-1 e TMC-2 svolgono nell'audizione", afferma Bertrand Coste (CNRS-Università di Aix-Marsiglia, Francia ), coautore di un editoriale pubblicato anche su Nature .

Più a livello globale, lo studio fa luce sulla famiglia delle proteine ​​TMC, ha continuato. "Ognuno diventa potenzialmente un candidato interessante che potrebbe essere coinvolto nel rilevamento di vari stimoli attraverso il nostro sistema sensoriale", ha detto.

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